Innovadores Menores De 35 Argentina y Uruguay Technology Review en español elige a los 10 innovadores menores de 35

Camila Petignat, 29

Ha creado plantas forrajeras más nutritivas y fáciles de digerir que podrían aumentar la productividad ganadera y ahorrar emisiones

Neogram

Camila Petignat. Crédito:Anabella Fassiano.

En Latinoamérica y el Caribe, donde se produce la cuarta parte de toda la carne de bovino que se consume en el planeta, los animales se crían generalmente en amplias extensiones de terreno en las que el ganado se alimenta de pastos naturales todo el año. Sin embargo, en Argentina, sexto productor mundial, las explotaciones agrícolas están desplazando a los rebaños hacia terrenos de pastoreo ubicados en la zona norte del país. Allí las plantas forrajeras que comen las vacas son diferentes a las de las zonas templadas del centro. Están adaptadas a un clima subtropical y son más eficientes en el uso del agua pero también más duras y menos nutritivas.

En este contexto, la joven bióloga Camila Petignat desarrolla desde hace tres años tecnología para el mejoramiento molecular de los pastos subtropicales de estas zonas del norte de Argentina. Petignat cree que la incorporación de biotecnología a los campos es una vía poco explorada en Argentina con la que es posible aumentar la productividad del sector agropecuario de forma sostenible. Su enfoque puede ser clave en un escenario mundial de creciente demanda de alimentos ricos en proteína animal en el que también es urgente limitar las emisiones de gases de efecto invernadero generadas por la ganadería.

A través de su empresa, Neogram, Petignat lidera dos proyectos para mejorar la calidad nutricional de una especie de gramínea subtropical llamada Grama Rhodes. Esta planta forrajera no autóctona es ampliamente comercializa en Argentina y en regiones de Asia y Oceanía para ser cultivada como alimento del ganado.

Tal y como explica Petignat, Grama Rhodes pertenece al tipo de plantas C4, que se caracterizan por ser más difíciles de digerir en comparación con las C3 de zonas templadas, como la alfalfa. Esto se debe a que contienen mucha cantidad de lignina, molécula responsable de la resistencia de la pared de las células vegetales. Otra desventaja de estos forrajes subtropicales es el hecho de que fabrican y almacenan pocos azúcares y almidones en comparación con las especies de zonas templadas, lo que también disminuye su valor nutricional. Superar estos inconvenientes y aumentar la calidad alimenticia de Grama Rhodes permitía que los animales "dispusieran de más nutrientes por unidad de recurso", explica Petignat, lo que "tendría un impacto directo sobre la eficiencia del engorde".

La primera línea de acción de Petignat está siguiendo para diseñar sus gramíneas mejoradas consiste en reducir la elevada cantidad de lignina de Grama Rhodes para que sea más digerible. De forma paralela, la investigadora está tratando de incorporar a esta planta la capacidad de producir y almacenar azúcares (fructanos) que es típica de las plantas C3.

Mutagénesis y trasgénesis

Para su primera línea de mejora genética, Neogram está utilizando una técnica llamada mutagénesis que consiste en provocar modificaciones en los genes de la planta mediante la adición de un químico. Petignat selecciona después sucesivas generaciones de plantas que poseen "variantes de interés", es decir, que resultan menos ricas en lignina tras sufrir las mutaciones. Por otro lado, la estrategia para su segunda línea pasa por añadir a Grama Rhodes un gen que ésta no tiene de forma natural. Dicho gen procede de una C3 y, gracias a él, la gramínea transgénica produciría más azúcares.

Neogram ya dispone de nueve  plantas candidatas en las que, por medio de mutagénesis, han obtenido distintos niveles de disminución del contenido de lignina. Esto supone una mejora en su digestibilidad de entre el 2% y el 10% que se traduce en un aumento de, al menos, el 20% de la producción ganadera. Este impacto productivo está medido en comparación con el uso de "especies similares o que se cultivan actualmente en las regiones extrapampeanas", explica la joven. En lo que se refiere a ahorro de gases de efecto invernadero, Petignat estima que el 10% de aumento de la digestibilidad "reduciría a la mitad las emisiones de metano por peso ganado diario".

Son los microorganismos del estómago de la vaca quienes producen este gas. Si el pasto es digerido más eficazmente por el metabolismo de las bacterias, se generará en menos cantidad. Petignat explica: "La reducción de lignina aumenta la eficiencia de conversión, ya que por cada kilo de pasto que come la vaca, más alimento se transforma en carne y leche”. La mejora de la eficiencia en ese proceso implica que las bacterias gastan menos energía metabólica y generan menos desechos, entre ellos, metano.

En cuanto a la línea de transgénesis, Petignat ha trabajado específicamente en ella este año durante una estancia en el centro de investigación AgriBio (Australia). Aunque está menos avanzada, disponen ya de 80 candidatas de Grama Rhodes transgénicas que expresan más azúcares. Ahora están evaluando a nivel molecular el grado de expresión del trasgén y su potencial impacto en el animal.

El equipo de Neogram recibió en 2011 una inversión de unos 240.000 euros para arrancar el proyecto. Actualmente están en contacto con empresas productoras de semillas que han mostrado interés en su tecnología y esperan llevarla al campo a mediados de 2015. En el futuro, Petignat considera ideal "tener en una misma pastura las dos características beneficiosas: más azúcares y más digestibilidad", pero por ahora mantendrá sus dos vías en paralelo ya que "la mutagénesis permite llegar al mercado con un producto en menos tiempo" mientras que la transgénesis requiere más pasos regulatorios.

La asesora independiente de TGP Credit Funds,  Paloma Cabello, que es miembro del jurado de los premios MIT Technology Review Innovadores menores de 35 Argentina y Uruguay, ha valorado en la joven "su ambición, visión geopolítica y el alto impacto potencial de su proyecto". - Elena Zafra

Ganadores de Innovadores menores de 35 Argentina 2014

Camila Petignat

Ha creado plantas forrajeras más nutritivas y fáciles de digerir que podrían aumentar la productividad ganadera y ahorrar emisiones

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gatosencelo

67 Comentarios

  • 1769 Días Hace
  • 18/11/2014

No a la explotación del resto de animales

¿Por qué no se dedica todo ese esfuerzo investigador a promocionar el veganismo? El progreso no debería ser solo técnico sino ético.

Respuesta

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