Innovadores Menores De 35 Argentina y Uruguay Technology Review en español elige a los 10 innovadores menores de 35

Valeria Springer, 27

Ha creado un kit de detección rápida de contaminantes en alimentos que funciona con ayuda de un ‘smartphone’

Inquisur

Valeria Springer. Crédito: Marcelo F. Pistonesi

Los plaguicidas organofosforados se han utilizado durante años para el control de plagas por su alta eficiencia y bajo coste. Sin embargo, representan un riesgo para la salud y para el medioambiente, lo que ha supuesto su abandono en muchos países, no así en los menos desarrollados, más dependientes de la agricultura. En este contexto, el empleo de herramientas rápidas de análisis que permitan controlar los niveles de plaguicidas en el entorno y en los alimentos se vuelve indispensable.

Valeria Springer, doctorada en Química por la Universidad Nacional Sur (Argentina), desarrolló durante sus estudios varios métodos de análisis para la determinación de residuos de plaguicidas y antibióticos en alimentos a través de nanotubos de carbono. A partir de esto Springer ha desarrollado un kit de análisis de residuos de plaguicidas organofosforados en alimentos. El método funciona con nanopartículas de oro y permite la detección digital de imágenes.

El sistema pretende controlar y monitorizar estos plaguicidas en cereales y frutas de una manera simple, rápida y con el mayor grado de portabilidad posible. Springer espera centrar su uso en zonas remotas y desfavorables donde no se cuente con instrumentos de análisis ni personal técnico para realizar estos controles.

Las nanopartículas de oro identifican los plaguicidas a través de reacciones colorimétricas, cuyas propiedades se registran mediante el tratamiento digital de imágenes. Tanto una cámara web como un smartphone sirven para fotografiar la muestra. Después, el software recoge la información y la analiza. “Con esta simple metodología será posible controlar los plaguicidas y cumplir, además, con los requerimientos establecidos por las legislaciones internacionales vigentes”, explica Springer.

Para lograr este propósito, la joven investigadora argentina trabaja con científicos de Universidad Nacional del Sur y el Centro Científico Tecnológico Bahía Blanca de CONICET (Argentina). Juntos han creado un prototipo de kit de fácil implementación y con bajos costes de producción. La idea es que tanto agricultures como técnicos de plagas y organismos de control puedan usarlo.

Existen otros métodos de análisis para estos compuestos pero la mayoría implica el uso de técnicas cromatográficas o inmunoensayos, los cuales requieren un mayor tiempo de análisis y mayor consumo de reactivos de alta pureza y calidad que la colorimetría (además de instalaciones adecuadas). Springer propone el uso de nanopartículas de oro que contienen las sustancias que reaccionan cambiando de color embebidas en el prototipo de análisis. Una ventaja añadida de su sistema es que requiere menos cantidades de reactivos.

De prototipo a herramienta

Para Springer la mayor dificultad hasta el momento radica en la optimización de las condiciones experimentales de forma que el dispositivo sea lo más fácil de usar y requiera la menor cantidad posible de reactivos. Para ello, Springer está centrada en ensayos a escala de laboratorio para luego trasladar la aplicación al terreno. La investigadora también quiere mejorar la cantidad de compuestos que el kit es capaz de analizar. Hasta el momento, el dispositivo de análisis propuesto sólo determina la presencia o ausencia de un grupo determinado de plaguicidas. Springer quiere que el kit también detecte compuestos individuales.

En cuanto a la toma y procesamiento de datos, la investigadora explica que eligieron usar smartphones por su versatilidad y uso común por parte de la población. Actualmente el equipo trabaja en el diseño de las aplicaciones asociadas y pretende que puedan instalarse en cualquier teléfono de este tipo. Así no sería necesario el uso de un ordenador portátil ya que las prestaciones mínimas son cubiertas por el terminal móvil.

La técnica está pensada para realizar un muestreo rápido con el propósito de determinar la presencia o no de plaguicidas organofosforados y su concentración en cereales en ensayos a pie de campo. Según la investigadora, muchas veces el monitoreo y control de estos compuestos requiere el envío de muestras a laboratorios en lugares alejados del punto de muestreo, lo que implica demoras hasta la obtención de resultados. El objetivo es proveer una herramienta que permita obtener información de calidad en el momento de análisis y que, según los requerimientos del usuario, pueda complementarse posteriormente con técnicas de referencia como la cromatografía de gases o un test bioquímico.

Según el Investigador Titular de la división de Materiales Avanzados del Instituto Potosino de Investigación Científica y Tecnológica A. C. (México), Vicente Rodríguez, que es miembro del jurado de los premios MIT Technology Review Innovadores menores de 35 Argentina y Uruguay, “el proyecto es innovador, y Springer ya cuenta con experiencia en esta área, por lo que lograr este práctico kit sería de mucha ayuda para la industria de los alimentos”. - María C. Sánchez

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