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innovadores menores de 35

María Adelaida Gómez, 34

Ha ideado un enfoque multifactorial para predecir la efectividad de los fármacos contra la Leishmania

Centro Internacional de Entrenamiento e Investigaciones Médicas

María Adelaida Gómez

La leishmaniasis es una enfermedad parasitaria que afecta a 12 millones de personas en 88 países del mundo. Un alto porcentaje de quien la sufre vive en regiones desfavorecidas y con escaso acceso a la atención médica. Esta enfermedad se transmite a los humanos a través de la picadura de una mosca muy pequeña del género Lutzomyia, comúnmente llamada pringador o palomilla. La mosca porta al parásito Leishmania en su intestino y lo inocula al picar. En la piel del hospedador, la Leishmania comienza a multiplicarse dentro de los macrófagos, un tipo de células del sistema inmune, lo que provoca la formación de úlceras y cicatrices en la piel.

"No hay vacuna disponible y las opciones terapéuticas actuales son inaceptablemente tóxicas y con altas tasas de fracaso del tratamiento", explica María Adelaida Gómez, una joven microbióloga colombiana que lleva 10 años investigando diferentes aspectos de esta enfermedad y está tratando de identificar alternativas más seguras y eficaces para estos pacientes. En muchos casos, se trata de mujeres y niños en los que la infección genera "estigmas psicológicos con potencial impacto en su desarrollo intelectual y económico", remarca la joven.

Gómez estudió en la Universidad de los Andes (Colombia), se doctoró en Microbiología e Inmunología en 2009 por la Universidad de McGill (Canadá) y actualmente es la coordinadora de la Unidad de Bioquímica y Biología Molecular del Centro Internacional de Entrenamiento e Investigaciones Médicas (Colombia). Al frente de su grupo de investigación ha iniciado un camino novedoso en el estudio de la leishmaniasis, convencida de que el hecho de que los fármacos actualmente disponibles no sean suficientemente efectivos no se debe sólo a que el parásito sea resistente a ellos, sino a un conjunto de factores, en su mayoría aún desconocidos.

La joven explica que cuando un paciente acude a consulta, si se aísla el patógeno que causa su enfermedad y se analiza en el laboratorio, a menudo se observa que el parásito es sensible a los medicamentos disponibles. El problema es que cuando el paciente toma el fármaco, el tratamiento muchas veces no es eficaz. "En ese caso ese fracaso no es culpa del parásito, es algo inherente al individuo mismo", explica la joven.

Por un lado, Gómez cree que para entender esta "falla terapéutica" no sólo hay que analizar si el parásito es resistente, sino considerar también "su interacción con el macrófago y los efectos del fármaco en dicha interacción". Por otra parte, la joven apuesta por diseñar herramientas para saber cuál será el desenlace del tratamiento, ya que el hecho de carecer de ellas hace que se administren medicamentos que, en muchos casos, no mejoran el estado de los pacientes, provocan toxicidad y hacen que la Leishmania se vuelva más resistente.

Gómez cree que obtener nuevo conocimiento sobre los factores que hasta ahora no se consideraban, y crear una forma de predecir si los fármacos van a ser o no efectivos en cada paciente, sentará las bases para diseñar mejores estrategias terapéuticas. Ésta es una necesidad imperiosa, asegura la joven, especialmente en zonas de bajos recursos que no son "una prioridad de la industria farmacéutica".

¿Cómo se comportan tus macrófagos?

Para abordar estos retos en el tratamiento de la leishmaniasis, la resistencia a los fármacos y su baja efectividad, Gómez ha creado un nuevo enfoque, que parte de los resultados de sus investigaciones sobre el papel de los macrófagos en la respuesta al tratamiento.

Los macrófagos, las células donde el parásito se hospeda en el humano, se encargan normalmente de controlar infecciones. Paradójicamente, la Leishmania es capaz de sobrevivir y multiplicarse dentro de estas células que deberían aniquilarla, a veces incluso aunque se haya administrado un tratamiento. Gómez y su equipo han descubierto que los macrófagos "afectan el tráfico y acumulación de uno de los medicamentos contra la leishmaniasis, el antimoniato de meglumina". Este hallazgo ofrece una primera explicación sobre cuáles son los factores externos al parásito que pueden estar contribuyendo al fracaso o éxito de la terapia con los fármacos habituales.

Partiendo de estos resultados, Gómez ha identificado una serie de genes humanos cuya expresión tiene relación con el comportamiento de los macrófagos y el efecto de los medicamentos contra el parásito, y tiene "un potencial impacto en el desenlace terapéutico". Este conocimiento permitiría, en el futuro, hacer un análisis directo al paciente para saber cómo actúan sus macrófagos y darle (o dejar de darle) alguno de los fármacos disponibles.

La joven afirma que quieren validar estos hallazgos en "un número más grande de pacientes" e identificar "una variación molecular" que sea detectable con "una prueba sencilla, tipo prueba de embarazo", ya que en este momento realizar ese análisis es muy complejo y caro.

Gómez confía en que, al identificar dichas variaciones en factores moleculares que determinan la eficacia del tratamiento en cada individuo, podrían diseñarse también "estrategias terapéuticas que modulen el efecto de la variación". Su enfoque permitirá, por una parte, hacer un uso más racional de los fármacos disponibles y preservar su vida útil, prescribiéndolos sólo a los individuos que responderán a ellos. Además, si se combinan estos fármacos con otros que "aumenten su biodisponibilidad" y que "converjan en la actividad antiparasitaria" se podría incrementar su eficacia y reducir la exposición del paciente a medicamentos tóxicos.

Para el director ejecutivo y fundador de Guardly, Josh Sookman, que es miembro del jurado de los premios MIT Technology Review Innovadores menores de 35 Colombia, Gómez es una investigadora "bien preparada" que aporta con su trabajo "una perspectiva innovadora para hacer frente a una necesidad clínica insatisfecha de altísima relevancia e impacto local". Por su parte, el subdirector de MIT Technology Review, Brian Bergstein, que también es miembro del jurado, destaca que la novedad de su enfoque es "apasionante" y el impacto potencial de su nuevo enfoque "enorme". –Elena Zafra

Ganadores de Innovadores menores de 35 Colombia 2013

María Adelaida Gómez

Ha ideado un enfoque multifactorial para predecir la efectividad de los fármacos contra la Leishmania

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